Fernández Arias, Manuel

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Descripción

Fue uno de los libertadores de París del yugo de los nazis y encarnó los ideales de la España republicana.

Manuel Fernández Arias nació en Marentes (pueblo del concejo o municipio asturiano de Ibias) en 1919. La guerra civil española (1936-1939) y su profundo sentido de la justicia le convirtieron en un nómada que buscaba un mundo mejor. Manuel Fernández Arias —que provenía de una familia modesta con seis hijos— tenía 18 años cuando se incorporó a las filas republicanas unos meses después del estallido de la guerra civil. Cayó, junto a su padre, en manos de las tropas franquistas en una redada en Belmonte. Ambos compartieron sufrimiento en la cárcel habilitada en La Harinera de Gijón. El traslado de Manuel supondría una separación que al final sería definitiva, ya que su progenitor murió poco después sin poder recuperar la libertad.

Su periplo por los campos de concentración franquista duró 30 meses de trabajos forzados y de humillaciones que terminaron de definir su carácter. Manuel logró escapar a Francia tras huir a través de los Pirineos, junto con otros tres prisioneros, de un campo de concentración. La paz duró poco. La maquinaria nazi ya estaba en marcha. Entró en la Legión extranjera y volvió a conocer los sinsabores de la guerra. La rendición del mariscal Petain ante Hitler fue un duro mazazo. Al igual que miles de españoles, huyó al norte de África y sobrevivió como pudo en Túnez –donde luchó con dicha Legión contra el general alemán Rommel– hasta que conoció a un hombre que iba a marcarle de por vida: el general Leclerc. Bajo su mando formaron una división militar que sería decisiva para la liberación de París; junto a miles de republicanos españoles, se entrenó durante meses en el desierto de Marruecos.

El siguiente viaje ya tendría como destino Inglaterra. El 1 de agosto de 1944, pocos días después que las tropas norteamericanas lo hiciesen, desembarcó en Normandía (Francia). El cabo Fernández formaba parte de la CA 3, la compañía de acompañamiento del tercer batallón que transportaba el armamento pesado y que estaba formada en un ochenta por ciento por españoles. Marchaban mano a mano con La Nueve, otra compañía integrada por oficiales españoles. La marcha sobre París fue dura; un cañonazo le hirió de gravedad cuando manejaba una ametralladora el 14 el agosto, sólo 10 días antes de que el ejército nazi fuera vencido en las calles de la capital francesa. La lesión en uno de sus brazos le acompañará desde entonces.

En Francia se incorporó a la vida civil. Aceptó una remuneración por invalidez y asistió a unos cursos de formación para tapiceros decoradores que organizaron. Disfrutó de una vida en libertad y durante 40 años trabajó en unos grandes almacenes. Justo, liberal y republicano, siguió compartiendo durante años experiencias con los compañeros de la CA 3 y La Nueve que nunca regresaron a España. El general De Gaulle le concedió en 1954 la Medalla al Mérito Militar al cumplirse el décimo aniversario de la liberación de París. Más tarde recibió la Legión de Honor francesa. Y el 24 de agosto de 2004, en el 60 aniversario de la liberación de la capital francesa, fue distinguido con un homenaje de la capital francesa a los exiliados de la Guerra Civil española que, integrados en las tropas de Francia o en la resistencia, entregaron su juventud para liberar Europa del nazismo; en el acto se descubrió una placa de mármol conmemorativa en un muro junto al Sena, debajo de uno de los doce medallones que desde entonces jalonan el recorrido de La Nueve. Además de las más altas distinciones del Ejército francés, está en posesión de una medalla del Ejército americano, así como de la medalla de Asturias (categoría de plata), galardón que Manuel Fernández recibió el 7 de septiembre de 2004 y que anualmente concede el Principado, coincidiendo con la celebración del Día de Asturias (8 de septiembre), a aquellos que se han destacado por su labor en favor de los intereses generales. El 24 de febrero de 2010 el Ayuntamiento de París, a través de su concejal de Relaciones Internacionales, entregó la distinción de honor denominada Gran Medalla de Vermeil al asturiano Manuel Fernández Arias, al andaluz Rafael Gómez y al catalán Luis Royo Ibáñez, los tres últimos soldados españoles republicanos con vida que participaron en la liberación de la capital francesa de los ocupantes alemanes en 1944.

Casado con Paulette, Manuel Fernández se estableció en la Bretaña francesa. En 1957 regresó a Ibias para ver a su familia. Desde entonces las visitas se hicieron muy frecuentes.

Falleció el 14 de febrero de 2011, a los 91 años, en el hospital de Guingamp (Bretaña francesa), siendo enterrado con honores militares en el cementerio de Guemeer-Quezennec, junto a su esposa.

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