Menéndez de Avilés, Juan

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Descripción

Natural de Avilés, participó en la conquista y colonización de América. Fue el único hijo varón del Adelantado Pedro Menéndez de Avilés y de su mujer, Ana María de Solís.

Pocos datos se poseen acerca de la vida de Juan Menéndez. Hay constancia de que acompañó a su padre en numerosos viajes a Centroeuropa y a América. Como su progenitor, Juan Menéndez debió de ser un experto marino y militar, ya que aún no había llegado a los 30 años cuando alcanzó el grado de general de las Flotas de Indias. En este aspecto, en 1561 fue nombrado almirante de la flota de Tierra Firme de Indias, de la que su padre era capitán general. A la altura de las islas Azores se toparon con una escuadra de piratas ingleses, capturando los avilesinos a cinco navíos que llevaron a España, adonde arribaron el 7 de julio de ese año. Dos años después, en 1563, su padre, que regresaba a Europa con la armada de Nueva España (México), le envió desde La Habana a Veracruz para que trajese otra flota.

Nombrado general de los 13 navíos que componían la flota de Nueva España, Juan Menéndez partió hacia Europa siguiendo la acostumbrada ruta del canal de las Bahamas. Sin embargo, cerca de la islas Bermudas, una violenta borrasca dispersó las naves, algunas de las cuales, entre las que se hallaba la nao capitana en la que iba el general asturiano, fueron destrozadas cerca de la costa sur de la península de La Florida. Algunos náufragos consiguieron llegar al continente, siendo capturados por los indígenas comarcales.

Hernando de Escalante, cautivo entre los salvajes desde hacía 18 años, pudo hablar con algunos de los supervivientes, entre los cuales no se hallaba Juan Menéndez. Sin perder la esperanza, Pedro Menéndez de Avilés partió en 1565 hacia La Florida para buscar a su hijo. En su recorrido visitó diversas tribus indias de la región, encontrando algunos náufragos españoles, pero ninguno de ellos era su hijo Juan.

Unos veinte años después se supo que el general Juan Menéndez se había salvado del naufragio con algunos otros y que había sido capturado por un jefe indio de La Florida.

Fuente: José Ramón Martínez, Rogelio García y Secundino Estrada, «Historia de una emigración: asturianos a América, 1492-1599», Oviedo, 1992.

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