Escalante de Mendoza, Juan

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Descripción

Participó en la conquista y colonización de las Indias (América). Marino y escritor, nació —según él mismo confiesa en el prefacio de su tratado de navegación y náutica— «en las nobles y antiguas casas y solares de Noriega y la Concha de Colombres en el valle de Riba de Deva en la diócesis de Oviedo».

En un interrogatorio de preguntas que se le presentaron en Sevilla en el año 1558-59, declaró tener 30 años más o menos, naciendo, por tanto, hacia 1529 o 1530. Fueron sus padres García de Escalante y Juana de Mendoza, ambos descendientes de nobles familias asturianas.

Las primeras letras las aprendió en la villa de Potes, hecho que ha llevado a varios autores —entre ellos, César Fernández Duro— a afirmar que era natural de esa localidad. Amante de la aventura e inclinado a las cosas de la mar, Juan Escalante se trasladó, siendo aún un mozalbete, a la ciudad de Sevilla —sede de la Casa de Contratación de Indias y principal puerto de donde salían y llegaban los navíos y flotas del Nuevo Mundo—, a casa de su tío y capitán Álvaro de Colombres, en cuyos navíos empezó a navegar. Cuando llegó a los 18 años ya surcaba los mares en sus propios barcos. En los años 1548, 49 y 50 viajó a las Indias con su tío Álvaro en la Armada y Flota de Tierra Firme. Por estos años hizo también diversos viajes a Holanda y a Indias y se enfrentó con diversos piratas, principalmente franceses, de los que siempre salió victorioso.

En Sevilla, donde se avecindó, contrajo matrimonio con Juana de Salgado, hija del licenciado Alexo Salgado Correa, juez de la Casa de Contratación de Indias, con la cual tuvo al menos un hijo llamado Alonso Escalante de Mendoza.

En el año 1558, Juan Escalante realizó un nuevo viaje a América en la flota de Honduras. Esta vez iba como maestre del Trinidad, navío en el que años atrás su tío Álvaro de Colombres había desempeñado el mismo oficio. Como maestre del Trinidad —barco que al parecer perteneció a la familia— realizó en los años 1560, 1561 y 1565 tres viajes a las Indias en la Armada y Flota de Nueva España (México). Su pericia como marino, sus amplios conocimientos náuticos y su valor como soldado hicieron que en 1595 la Corona le nombrase Capitán General de la Armada y Flota de la Nueva España, falleciendo en 1596 en la ciudad de Nombre de Dios (Panamá). Dejó escritas las siguientes obras:

«Itinerario de navegación de los mares y tierras occidentales», obra terminada en 1575 y dedicada a Felipe II. Este manuscrito, conservado en la biblioteca del Museo Naval, es uno de los tratados de navegación y náutica más importantes y completos que se hayan escrito en el siglo XVI. El códice está dividido en tres libros y escrito en forma de diálogos entre un joven que quiere conocer el arte de la navegación y el piloto del navío donde está embarcado. Mediante estos amenos diálogos, Juan de Escalante va describiendo detalladamente los derroteros o rutas marítimas para ir de España a las Indias, exponiendo a la vez los conocimientos que se tenían en su época sobre navegación y náutica —astronomía, pilotaje, meteorología, cosmografía, cartografía, construcción naval, etc.—, todo ello enriquecido con sus experiencias y sus propios estudios. A pesar de que el Consejo de Indias aprobó la obra, una vez consultados los informes de los más destacados pilotos y cosmógrafos de la Casa de Contratación de Sevilla, no dieron al asturiano el permiso para imprimirla por temor a que los demás países, y sobre todo los piratas y corsarios, se aprovechasen de la amplia información contenida en el libro para atacar con más éxito a las flotas españolas que iban o venían de América. Habrían de pasar más de trescientos años para que el tratado fuese editado. Esta primera publicación, efectuada en Madrid en 1880, corrió a cargo de César Fernández Duro, quien no imprimió todo el manuscrito, sino sólo el Libro Primero, que insertó en el tomo V de las Disquisiciones Náuticas. Más de cien años después, en 1985, el Museo Naval de Madrid publicó, por fin, el manuscrito completo.

«Memoria de las condiciones conque yo Johan de Escalante de Mendoza tomaré a mi cargo las cuatro galeras y dos fragatas que S.M. y Su Real Consejo de las Indias ordena y manda que anden en guarda y defensa de las dichas Indias, Puerto y Provincias de ellas». Manuscrito escrito en 1580 y conservado en el Museo Naval de Madrid.

«Representación de Juan de Escalante de Mendoza a Su Majestad sobre el gobierno que han de tener las flotas en su navegación a las Indias». (Fuente: José Ramón Martínez Rivas, Rogelio García Carbajosa y Secundino Estrada Luis: Asturianos en la conquista y colonización de América, 1492-1599. Oviedo, 1992.)

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